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Un esfínter es una estructura formada básicamente por un músculo circular, que normalmente mantiene la constricción de un pasaje u orificio natural del cuerpo y que se relaja cuando lo exige el funcionamiento fisiológico normal. Hay más de 50 esfínteres diferentes en el cuerpo humano; Algunos de estos esfínteres, son de tamaño microscópico como los esfínteres precapilares.

Funciones

Son eficaces en la mediación de la entrada o salida de líquidos y fluidos.
Muchos se utilizan todos los días en el curso normal de la digestión. Por ejemplo, la epiglotis se utiliza para sellar la tráquea al tragar, a fin de garantizar que ningún alimento o líquido entre en los pulmones.

Clasificación


Anatómicos/Funcionales

Los esfínteres pueden ser clasificados en esfínteres funcionales y anatómicos.
Los esfínteres anatómicos son un músculo circular a menudo espesante para facilitar su acción.
Los esfínteres funcionales no tienen el engrosamiento muscular localizado y logran su acción esfinteriana indirectamente a través de la contracción muscular alrededor (extrínseca) o en (intrínseca) de la estructura.

Voluntarios/Involuntarios

Los esfínteres voluntarias son administrados por los nervios somáticos, mientras que los
esfínteres involuntarios son estimulados por los nervios autonómicos.

Control de esfínteres

Si bien cualquier esfínter puede fallar, cuando se habla de control de esfínteres básicamente se hace referencia a aquellos que su malfunción provoca incontinencia urinaria y la incontinencia fecal.


Incontinencia urinaria

La incontinencia urinaria es cualquier pérdida involuntaria de orina. Es un problema frecuente y molesto, que puede tener un profundo impacto en la calidad de vida. La incontinencia urinaria casi siempre el resultado de una enfermedad médica subyacente.

La incontinencia urinaria en mujeres
Los  problemas son los más frecuentes entre las mujeres mayores. Hasta el 35% de la población total de más de la edad de 60 años se estima que es incontinente.

La incontinencia urinaria en los hombres
Los hombres tiende a experimentar la incontinencia con menos frecuencia que las mujeres. Aunque la incontinencia urinaria afecta a hombres mayores con más frecuencia que los hombres más jóvenes, la aparición de la incontinencia puede ocurrir a cualquier edad. La incontinencia es tratable y curable en todas las edades.

Incontinencia Fecal

La incontinencia fecal es la pérdida de control regular de los intestinos. La excreción involuntaria es habitual para algunas enfermedades y provocan vergüenza y humillación. Algunos no buscan ayuda médica y en su  lugar hay un intento de de auto-manejar el problema. Esto puede llevar al aislamiento social, que pueden convertirse en casos de agorafobia.

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